La Fortuna, un modelo de turismo sostenible

La ciudad rural de La Fortuna, al norte de San José, es la puerta de entrada al Volcán Arenal, uno de los volcanes más activos de Costa Rica. A tan sólo 10 km de los límites de La Fortuna, el Arenal es una de las principales atracciones turísticas del país gracias a sus erupciones regulares de lava, gases y ceniza.
Rainforest Alliance ha orientado y asistido hoteles en el área para que mejoren sus prácticas ambientales y socioeconómicas y verifica avances en su implementación.
Las Colinas es uno de los muchos hoteles del área que han trabajado con Rainforest Alliance. Como fue construido hace 22 años, se situaba en un edificio viejo y con una infraestructura gastada. En un esfuerzo por minimizar los costos de electricidad y atender mejor a su clientela relativamente joven, el hotel fue remodelado en 2008. Los cambios incluyeron la construcción de una terraza abierta al jardín –con la que se aprovecha mejor la iluminación natural– y la instalación de bombillas de uso eficiente de energía y paneles solares.
“Hemos reducido nuestra factura eléctrica en un 80 por ciento. Estamos determinados a lograr un impacto positivo, a ser un hotel sostenible y a ofrecer la mejor experiencia posible a nuestros huéspedes”, explica la gerente del hotel Ivette López. “Aparte de los beneficios económicos que conlleva ser una empresas sostenible, otro beneficio clave es la conciencia ambiental que hemos instituido en nuestros trabajadores, los huéspedes y la comunidad”.
A una corta distancia por la carretera, el Hotel Arenal Rabfer también participa en el programa de turismo sostenible de Rainforest Alliance. Acá se han colocado rótulos en cada habitación para enseñar a los huéspedes las formas en que pueden ayudar al hotel a operar más sosteniblemente. Los mensajes invitan, por ejemplo, a evitar el desperdicio de agua y de electricidad y a reusar las toallas y la ropa de cama.
Para reducir más los costos de energía, el hotel seca la ropa de cama, las toallas y la ropa de los huéspedes en un espacio exterior cubierto por paneles transparentes que aprovechan mejor el calor del sol, un sistema más eficiente y amigable con el ambiente que la gran secadora eléctrica que utilizaban antes.
Muy cerca, el Hotel La Fortuna también aplica excelentes acciones sostenibles. Ellos cuentan con un sistema de aire acondicionado por enfriamiento de agua, un sistema de tratamiento de aguas negras y aprovechan la luz natural de forma impresionante gracias a que su la sección central de su techo es de vidrio. Este diseño permite la entrada de luz natural desde el quinto piso hasta el lobby en la planta baja, por lo que no es necesario utilizar luz eléctrica en la recepción, el restaurante y los corredores durante el día.
Hotel La Fortuna también ha puesto cuidado especial en asegurar que sus instalaciones sean de fácil acceso para todos, logrando que el 30% de sus habitaciones cuenten con facilidades para personas con discapacidades físicas. De acuerdo con su propietario, José Soro, cuidar a los huéspedes es tan importante como cuidar el ambiente.
En el Hotel Arenal Volcano Inn, su propietario, Cesar Rojas, cuenta que cambiar los hábitos de los 30 empleados de tiempo completo fue un desafío casi tan grande como aplicar las prácticas de administración sostenible. Pero luego de la capacitación brindada por Rainforest Alliance, apagar las luces y reciclar se ha convertido en algo automático para todo el personal. Además, el hotel paga a un grupo de mujeres locales para que recojan los materiales de reciclaje una vez por semana y entrega los desechos orgánicos a una finca de la comunidad que los utiliza para alimentar a los cerdos. En las habitaciones, los huéspedes pueden leer sobre la importancia de reciclar y de separar los residuos en recipientes diferentes para basura general y para materiales reciclables.
Hace dos meses, el hotel instaló paneles de energía solar para proveer energía a seis de sus habitaciones. Los beneficios ya empezaron a verse en las facturas eléctricas mensuales, que ahora son más bajas, mientras que los huéspedes se muestran complacidos al enterarse que el hotel utiliza energía solar.
Ubicado en las afueras de La Fortuna, Villas Eco Arenal era una finca ganadera que, tras un programa de reforestación y restauración de plantas y árboles nativos, se convirtió en un ecohotel y un sitio importante para aves, osos perezosos y una gran variedad de ranas. El hotel también reemplazó el uso de agroquímicos por un fertilizante orgánico y comenzó a separar sus residuos. Como resultado de estos y otros cambios, el río está más limpio, los suelos están más saludables y se enriquece la biodiversidad de la propiedad.
Para Villas Eco Arenal, aumentar la conciencia ambiental de los empleados y mantener registros precisos fue todo un reto. Sin embargo, luego de una serie de talleres, los diez miembros del personal comenzaron a reciclar y a apagar las luces regularmente, mientras que el gerente del hotel, Henry Ulate, empezó a mantener registros detallados de los ingresos, gastos, uso de energía y calidad del agua. “Antes de participar en este programa, no manteníamos los registros eficientemente. Ahora lo vemos como una parte esencial de nuestro negocio y que además nos beneficia mucho”.
Desde su inauguración hace 80 años, la empresa familiar Hotel Campo Verde ha operado con una visión hacia el futuro. Las estrategias de sostenibilidad del hotel incluyen comprar los alimentos a proveedores locales, disminuir la frecuencia con que usan la lavandería, sembrar árboles nativos y limpiar con productos biodegradables.
Recientemente, el hotel comenzó a separar el plástico, el vidrio y los materiales orgánicos para reciclar y asegurar un ambiente más saludable para las personas y la vida silvestre. Desde que iniciaron a invertir en la sostenibilidad, el hotel ha visto un aumento en el número de tucanes que visitan su propiedad.
El Volcán Arenal no es la única atracción turística popular en la región. La Catarata de la Fortuna, que cae desde 70 metros, y varios manantiales de aguas termales, también atraen a un gran número de visitantes. Juntas, estas maravillas llevan turistas a una región cada vez más enfocada en ofrecer opciones sostenibles a los visitantes y en conservar su increíble riqueza natural.

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